Чудесное преображение

Превращение динозавров в птиц происходило настолько постепенно, что каких-либо четких различий между нептицами и птицами попросту не существует. Именно это я и пытался продемонстрировать в 2014 г. с помощью статистических методов. Исследования, по сути дела, стали продолжением моей докторской диссертации, выполненной под руководством Марка Норелла. Норелл, я и еще двое наших коллег — Г рэм Ллойд (Graeme Lloyd) из Лидского университета (Англия) и Стив Ван (Steve Wang) из Суортмор-колледжа (США) — создали базу данных из более чем 850 характеристик скелета примерно 150 тероподов, представлявших собой переходные формы между динозаврами и птицами. Затем, используя многомерный статистический анализ, каждый из этих видов существ мы отображали в виде точки в так называемом морфопространстве, создавая своего рода карту, позволяющую группировать виды на основании процентного соотношения свойственных им общих признаков. Два вида, сходных друг с другом в анатомическом плане, располагаются на морфологической карте в такой же близости, как Чикаго и Индианаполис на географической карте, а виды с сильно различающимися скелетами стоят на ней друг от друга так же далеко, как Чикаго и Финикс. Если бы птицы произошли от динозавров в результате серии быстрых радикальных мутаций, стремительно породивших существ совершенно иного типа, то эти две группы животных располагались бы в разных частях нашей карты. Но построенное нами морфопространство представляло собой сплошную мешанину: птицы здесь были «вкраплены» в самые разные участки огромного «облака» из динозавров. Никакого четкого разделения между этими существами не отмечалось, а это указывает на то, что превращение динозавров в птиц происходило очень медленно, почти незаметно.

Таким образом, птицы — всего-навсего один из типов динозавров. Если бы 125 млн лет назад я находился где-нибудь в окрестностях современного Цзиньчжоу и увидел хлопающего крыльями чжэньюаньлуна, я наверняка принял бы его за некую неведомую птицу. Лично я рассматривал бы динозавров и птиц как существ одного порядка. А формальная категоризация того или иного животного в качестве динозавра, а не птицы, скорее зиждется на научных традициях и условностях: слишком долго палеонтологи определяли птиц как существ, ведущих свое происхождение от наиболее поздних общих предков археоптерикса и современных пернатых, представлявших собой по преимуществу животных с полноценными крыльями и способных к полету.

Но «подрывать авторитет» птиц тоже не следует. Хотя птицы и не формируют особый класс животных, а оказываются всего-навсего одной из групп динозавров, они обладают огромным своеобразием. Птицы освоили совершенно особый образ жизни и благодаря этому составляют сегодня одну из самых эволюционно успешных групп живых существ, насчитывающую около 10 тыс. видов фантастически разнообразных животных, которая включает и гигантских страусов, и крошечных колибри. Что еще важнее, птицы сумели уцелеть после катастрофы, обрушившейся на Землю 66 млн лет назад и уничтожившей всех остальных динозавров.

Выживание птиц во время катастрофических событий помогает объяснить проведенное моими коллегами и мной статистическое исследование. Выполняя работу, мы воспользовались нашей большой базой данных для оценки темпов эволюции животных, а именно скорости, с какой птицы и их родственники-динозавры изменяли характеристики своего скелета — показателя, который можно считать мерилом эволюционной жизнеспособности организмов. Полученные результаты вызвали у нас удивление. Древнейшие птицы, жившие бок о бок со своими предками-динозаврами, эволюционировали гораздо стремительнее, чем вело-цираптор, чжэньюаньлун и другие нептицы. Создается впечатление, что как только завершалась «сборка» маленького, способного к полету динозавра, происходила своего рода разблокировка какого-то невероятно мощного эволюционного потенциала животного. Так маленькие крылатые динозавры получили доступ к новым экологическим нишам и возможностям. И если нелетающие динозавры не смогли пережить апокалиптический кошмар, наступивший на Земле в конце мелового периода после ее столкновения с гигантским астероидом, то птицы благополучно промчались сквозь него на крыльях эволюционных инноваций.

Добавить комментарий

Comment
Name*
Mail*
Website*