Плавная эволюция

Возникновение перьев и крыльев — событие, отражающее гораздо более общую эволюционную закономерность. Строение ляонинских динозавров указывает на то, что и многие другие, якобы исключительные особенности пернатых на самом деле возникли за миллионы лет до появления самих птиц и по причинам, никак не связанным с полетом.

Длинные прямые ноги и задние лапы с тремя относительно тонкими главными пальцами, свойственные большинству современных птиц, впервые появились более 230 млн лет назад у самых примитивных динозавров. Их возникновение можно рассматривать как один из аспектов общего превращения тела динозавров в прямоходящую, быстро передвигающуюся конструкцию, способную догонять жертв и убегать от врагов. Такие особенности задних конечностей — одна из уникальных характеристик всех динозавров, которая и помогла им править миром в течение столь длительного времени. У некоторых из них — древнейших представителей династии тероподов — левая и правая ключицы срослись в новую скелетную структуру — вилочковую кость (вилочку). Такое, казалось бы, незначительное изменение стабилизировало плечевой пояс и способствовало смягчению ударов, когда эти незаметные, размерам с собаку хищники захватывали добычу. Впоследствии птицы научились использовать вилочку в качестве пружины, амортизирующей резкие толчки при взмахах крыльев в полете.

Такие особые и важные для полета характеристики птиц, как полые кости и способность к быстрому росту, на самом деле тоже появились еще у динозавров. Кости с воздушными мешками внутри имелись у многих динозавров, а этот признак может указывать и на то, что они обладали и «сквозными» легкими, способными поглощать из воздуха кислород как на вдохе, так и на выдохе. Между тем микроскопическая структура костей динозавров свидетельствует о том, что темпы роста и скорость жизненных процессов у них занимали промежуточное положение между этими характеристиками у медленнорастущих холоднокровных рептилий и быстрорастущих теплокровных современных птиц. Таким образом, сегодня ученые твердо знают, что «сквозные» легкие и способность к быстрому росту возникли более чем за 100 млн лет до появления птиц, когда первые длинноногие, быстро бегавшие и энергичные динозавры объявили войну за мировое господство апатичным амфибиям, ящерицам и крокодилам.

Небольшие размеры и изящное телосложение птицы тоже унаследовали от динозавров, обитавших на планете задолго до их появления на свет. Майк Ли (Mike Lee) из Университета Флиндерса в Австралии и Роджер Бенсон (Roger Benson) из Оксфордского университета независимо друг от друга установили, что тенденция к постепенному уменьшению размеров началась еще у манирапторов, а продолжалась она более 50 млн лет. Какие факторы стимулировали такой курс, ученым пока неясно, но, возможно, небольшие размеры позволили оперенным динозаврам освоить новые экологические ниши — кроны деревьев и кустарников, а быть может, даже и подземные пещеры и норы, недоступные для таких гигантов, как брахиозавры и стегозавры.

Современные птицы обязаны динозаврам и своими неврологическими и поведенческими характеристиками. Об их древнем происхождении свидетельствуют ископаемые находки в пустыне Гоби (Монголия), сделанные за последние четверть века совместной группой палеонтологов из Американского музея естественной истории (АМЕИ) в Нью-Йорке и Монгольской академии наук. Во время ежегодных летних экспедиций под руководством Марка Норелла и Майка Новачека из АМЕИ было собрано множество окаменелостей, относящихся к концу мелового периода (84-66 млн лет назад), позволивших ученым получить детальное представление о жизни динозавров и ранних птиц. Среди находок — хорошо сохранившиеся черепа велоцираптора и других оперенных манирапторов. Как показало изучение этих образцов с помощью КТ, проведенное Эми Баланофф (Amy Balanoff) из Университета Стони-Брук, животные обладали крупным головным мозгом с хорошо развитыми передними отделами. А именно головной мозг и делает птиц такими сообразительными существами, позволяет им мастерски управлять полетом и ориентироваться в трехмерном воздушном пространстве. Исследователи пока не знают, зачем этим динозаврам потребовался столь высокий интеллект, но найденные окаменелости явно указывают на то, что предки птиц «поумнели» задолго до того, как поднялись в небеса.

Добавить комментарий

Comment
Name*
Mail*
Website*